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2018年11月23日 推介文章

免疫療法成抗癌新突破

癌症過去被視為不治之症,即使醫學界發展出電療或化療等治療技術,但都是「殺敵一千,自傷八百」的方法,除了殲滅癌細胞外,大量正常的細胞也受影響。對病人而言,除了要承受巨大痛楚及機能耗損外,由於未能保證癌細胞完全消除,即使接受治療,也有機會再復發。

撰文:王扇芹 

為何無法僅針對癌細胞作出攻擊呢?原來癌細胞的出現,是人體正常細胞出現異常,一般而言出現細胞突變,可以被自身免疫系統發現並立刻消滅,然而癌細胞卻有能力欺騙免疫系統,避開它們的檢查及攻擊,故此能夠像正常細胞一樣,依附在組織內吸取養份及增生,成為癌腫瘤。

所以,只要能夠解開癌細胞避開免疫系統攻擊的機制,就可以設計一套全新的療法,令這些癌細胞重新被「標記」為不良細胞,讓免疫系統清理。這樣,病人可以靠自己體內的防禦機制,攻擊癌細胞。

最終有科學家找到癌細胞能夠「隱身」的原因。美國科學家艾利森(JamesP.Allison)與日本科學家本庶佑,分別在白血球T細胞表面發現一些蛋白質受體,學界稱為「CTLA-4」及「PD-1」。

活化白血球 殲殺癌細胞

艾利森發現的CTLA-4,與抗原提呈細胞(Antigenpresentingcells)配對的接受體結合後,具有令T細胞「剎車」的功能,減低它們的活性,導致免疫系統未能殲殺癌細胞。他製造出CTLA-4抑制劑,避免CTLA-4與抗原提呈細胞反應,於是像鬆開了剎車一樣啟動T細胞的活性。實驗研究顯示,該療法對晚期黑色素瘤效果顯著。

至於PD-1則被學界稱為「免疫檢查點」,T細胞上的免疫檢查點,可避免身體因過度的免疫反應傷害體內正常細胞。不過在人體內的癌細胞,可以發展出與PD-1配合的接受體(稱之為PD-L1),同樣令T細胞活力大大減低,甚至凋亡,故癌細胞一直保留在體內。醫學界認為只要避免PD-1或PD-L1有接觸,即可打開人體內免疫系統對癌細胞的反應,從而直接根除癌細胞。

兩位科學家的發現,打開了利用自身的免疫力對抗癌症的路向,透過活化白血球,間接增加殲殺癌細胞旳機會,大大提高患者痊癒及延長壽命的機會,故獲得今屆諾貝爾醫學獎。

——節錄自11月號《信報財經月刊》

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