Big Tech搶攻元宇宙 虛擬世界成烏托邦
2021年9月1日

 

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除了特製頭盔,學術界正研究人機互動(HCI)技術,務求提供更逼真的五感體驗。(法新社圖片)

買唔起樓?投資虛擬土地。投唔到票?試試流動民主。通唔到關?照樣出外旅遊。返唔切工?VR頭盔幫緊你。現實充滿各種煩惱,只要踏進虛擬世界,全部解決得到,比現實更真實。你準備好迎接元宇宙時代來臨嗎?

撰文:鄭雲風 本刊記者

疫情持續超過一年半,無阻90後Barbie四處遊走,一嘗做島主滋味。去年中,她獲派至一處小島,雖然設施簡陋,百廢待興,勝在山明水秀,自由自在。每日只要釣魚、種菜、捕捉昆蟲等簡單工作,便可轉賣收成品賺錢,搭建理想家園。

累積一定收入後,她用閒錢買機票出埠,與其他島主慶祝節日,無視「限聚令」與「口罩令」;有時會相約朋友欣賞日落、看流星許願,「冬天仲有機會見到極光!」途中,Barbie認識了一班志同道合的台灣「師奶」。她們不時分享「湊仔經」、生活趣事,培養出新友誼。

之所以歲月靜好,皆因上述畫面,通通發生在《動物森友會》。遊戲設計與現實相當接近,不但時間同步,還能借貸做「樓奴」、儲錢在銀行收息,甚至炒賣大頭菜(概念猶如股票市場)。她笑言,最大分別是「現實中不可能擁有一個島,打機就能做到」。

 

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最近,Barbie的表弟也收到老師指示玩Roblox。(受訪者提供)

你可能覺得,都是遊戲而已,與我何關?此言差矣,或許不用幾年時間,經過BigTech積極推動,人類都有機會「進入」類似《動物森友會》的虛擬世界,足不出戶就可以賺錢、購物、消遣、交友,彷彿處身於電影《挑戰者1號》之中!

科技界將這個人造空間,稱之為元宇宙(Metaverse)。這個概念最早出自美國科幻作家Neal Stephenson所著的小說Snow Crash。書中描繪一個與真實世界平行發展的網絡虛擬空間,人類只需戴上VR耳機,便能用虛擬化身(avatar)生活,開啟「第二人生」。

2D變3D體驗

回到現實,提出以上願景的,並非什麼路人甲,而是Facebook創辦人朱克伯格。早前他特地設立一支專責團隊,希望Facebook在5年後,將由社交媒體變成元宇宙公司。

「人們花費很多時間,透過細小、發光的長方體(指智能手機)調劑生活及溝通,我不認為這是真正交流方式。」他接受外媒專訪時表示,元宇宙不只限於遊戲、娛樂、VR體驗,而是一個持續存在的平台,形容為「實體化互聯網」。

簡言之,人類不單在那裏瀏覽資訊,更能置身其中,超越現有2D體驗,「即使我們相距幾百英里遠,也感覺實際共處一室」。現時Facebook有近五分之一員工,負責VR或AR業務,劍指3D世界的野心可見一斑。

 

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電影《挑戰者1號》劇照。(網上圖片)

嫌口號抽象?不要緊,自新冠肺炎爆發後,各地已經出現不同例子,說明元宇宙概念如何逐步實現,改寫未來。

先談香港人最關心的返工。2018年超強颱風「山竹」來襲後,癱瘓全城道路交通,無奈大批上班族仍要千方百計上班。現在不必長途跋涉,也可「親身」回到公司工作及開會。

這不再是科幻小說情節。上月Facebook旗下的VR公司Oculus,果真推出虛擬會議應用程式Horizon Workrooms。用戶只需戴上Oculus頭戴式裝置,便可化身自己設計的卡通人像,進入虛擬會議室,「面對面」與其他人開會交談,投入感遠勝Zoom、Skype等視像通訊軟件。

通過混合實境(MR)技術,員工既看見實體電腦熒幕、鍵盤、雙手動作,同時觀察到其他虛擬用戶表情、口型和手勢。應用至香港,試想像將來你每朝起床,戴上眼罩就瞬間到達公司或學校,擺脫塞紅隧、逼巴士、長征屯門公路的魔咒,節省大量車費及時間。

 

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上月Facebook旗下的VR公司Oculus,推出虛擬會議應用程式Horizon Workrooms。(網上圖片)

相比Facebook,半導體公司輝達(NVIDIA)走得更前。行政總裁黃仁勳向媒體介紹,新落成的輝達辦公室「旅行者號」,預留寬闊走廊讓機械人走動。未來,員工可以透過VR或AR頭戴式裝置,直接控制機械人在公司工作。

史丹佛大學經濟學教授Nicholas Bloom認為,疫情令到在家工作(WFH)模式轉型提前25年,更預計疫情過後,美國人平均每周仍有一日WFH。匿名職場聊天應用程式Blind的問卷調查發現,過半科企員工傾向選擇WFH,就算加薪也不願回公司。

過去WFH的一大弊病,在於員工長期依賴視像通訊軟件溝通,欠缺臨場感,減低團體互動效率。正如朱克伯格提及,「很難記住開會的人究竟說什麼,因為看起來都一樣」。隨着元宇宙技術進步,相信彈性WFH更加可行。

邊打機邊賺錢

再者,將來是否有必要在現實世界打工?微型紀錄片play-to-earn介紹一班菲律賓小鎮居民,透過玩區塊鏈遊戲Axie Infinity,取得虛擬寶物後,售予外國玩家。他們所賺收入,比當地正職更高!

號稱「元宇宙第一股」的線上遊戲平台Roblox(美:RBLX),今年3月搶先上市,首日股價飆升超過50%,現時市值約470億美元,獲「女股神」Cathie Wood、騰訊加持。平台設有獨家虛擬貨幣「Robux」,可以兌換成法定貨幣,但不屬於區塊鏈遊戲。

Roblox今年首季活躍用戶量高達4000萬人,他們既是玩家,也是開發者,藉設計遊戲或賣道具賺錢,有人形容為「打機版YouTube」。據報,截至去年底,過千名平台開發者年收入達一萬美元或以上,小部分人更高達數百萬美元。

這種「邊玩邊賺」模式,扭轉舊有工作模式之外,Roblox創辦人Dave Baszucki更希望結合教育,利用虛擬世界傳播知識。舉例說,過往小孩靠看書或影片學習節日歷史,假若未來進入Roblox,親身體驗過程,是否更容易理解及有趣?

不僅如此,去年疫情突然出現,打亂全球實體活動,部分已率先移至虛擬世界,包括演唱會、拉票競選、學術會議⋯⋯以上例子正好證明,元宇宙的來臨,可能比你想像中來得更快、更貼身。

 

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(信報月刊製圖)

「如果成功推廣元宇宙,將取代七成社會活動。」中大(深圳)理工學院計算機工程助理教授蔡瑋向本刊表示,它不單進一步打破物理限制,亦有助消除膚色、種族、性別歧視,創造更平等社會,「由大家決定如何發展」。最近他領導的中大(深圳)‒純白矩陣Metaverse聯合實驗室出版元宇宙論文,獲國際頂級會議ACM Multimedia收錄。

元宇宙主要分為三層架構〔見表〕。「現在它還在嬰兒期,但未來發展將是突破式,不是漸進式。」作為行內少數研究此題目的學者,他表示數年前學術界大多由提升「沉浸式」體驗入手,例如探討VR/AR技術,近年更進一步應用區塊鏈,有助加快吸引融資,形容元宇宙是「不可阻擋的趨勢」。

 

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(信報月刊製圖)

「以前你玩遊戲,父母一定問:『你玩完能賺錢嗎?』在元宇宙時代,真的可以呀!」中學時蔡瑋也喜歡打機,憶及當年較熱門是大型多人在線角色扮演遊戲(MMORPG),玩家可以累積裝備、財產,但現在已不再流行,「最大原因是很難做好經濟系統!」

現實中有QE(量化寬鬆),虛擬世界都有。「只要公司修改遊戲數字,你就發現過去投資不太值錢。」攻讀博士期間,他同時鑽研遊戲系統和區塊鏈,發覺兩者可以互補,給予虛擬物件價值。具體而言,即是製作「非同質化代幣」(NFT),買下獨一無二的「擁有權」,便可視為個人資產自由轉移。

區塊鏈上交易公開,需要網絡內用家一同認證〔見圖〕,具有不可竄改、透明度高、不用中介、永久保存的特性。更重要是避免一家公司濫權壟斷,控制整個虛擬世界。「元宇宙分成很公平,只要你做出成果,肯定會有相應回報,創造者權益比較高,不像以前要依賴平台。」

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(信報月刊製圖)

——節錄自9月號《信報財經月刊》